Piloto Peter Gash, Isla Lady Elliot Queensland Australia

Pocas historias sobre líderes de turismo son tan inspiradoras como la del Eco Resort en la Isla Lady Elliot en Queensland, Australia. Intrigados sobre cómo un hombre visionario siguió fervientemente sus pensamientos, tuvimos la curiosidad de conocer y aprender más sobre esta persona “al cargo” de esta pequeña isla situada en la parte más meridional de la Gran Barrera de Coral – y allí nos encontramos a Peter Gash, director ejecutivo y arrendatario principal de la Isla Lady Elliot, ingeniero de aviación y piloto principal.

¿Con prisa? Aquí las ideas principales:

  • Los programes de certificación pueden requerir mucho tiempo y una carga financiera.
  • En lugar de coleccionar certificaciones, elige uno o dos programas respetados para ayudar a medir el funcionamiento y la dirección de su negocio.
  • Programas de energía solar, desalación y revegetación han sido fáciles de implementar y tangiblemente exitosas.
  • Programas de gestión de residuos son difíciles, especialmente cuando las islas están rodeadas de ecosistemas frágiles, como la Gran Barrera de Coral.
  • Las prácticas de turismo sostenible se traducen en un aumento de la atención de los medios de comunicación cómo marketing positivo.

Peter, ¿Cuándo decidiste centrarte en la sostenibilidad en la Isla Lady Elliot?

Estuve desarrollando un plan de desarrollo en mi mente durante los años 1995-2005, priorizando el arrendamiento de la Isla Lady Elliot. Una vez que conseguimos dicho arrendamiento, comenzamos a trabajar “a toda máquina” y a implementar todas las ideas e iniciativas ambientales que habíamos estado planeando durante los diez años anteriores.

¿Qué significa para ti la sostenibilidad y el turismo sostenible?

Sostenibilidad y turismo sostenible significa asegurar que todo lo que hacemos hoy no cause impactos negativos en la isla, el arrecife de coral o el planeta en el futuro. Y eso significa dejar un mundo mucho mejor del que encontramos.

¿Qué personas, organizaciones o negocios te sirvieron como fuente de inspiración en este “viaje” a la sostenibilidad?

  1. Richard Branson y el Grupo Virgin
  2. El Grupo Disney
  3. Toda la multitud de acciones de pequeñas familias que ponen su corazón y alma, así como sus recursos financieros para contribuir a la conservación del medio ambiente y del planeta.

¿Has conseguido algún premio o certificación ambiental?

  • El Eco Resort y los Tour diarios de Isla Lady Elliot fueron galardonados por la certificación denominada “Eco-Avanced” de Ecoturismo Australia en 2009.
  • Nuestro resort posee la certificación denominada “Climate Action Business” (Negocio en Acción por el Clima), de Ecoturismo Australia.
  • Somos miembros fundadores de Ecolodges de Australia, creado en 2010 por Ecoturismo Australia.
  • El resort ganó el premio “Steve Irwin” en la categoría de ecoturismo en los Premios al Turismo de Queensland en 2014.
  • La prestigiosa Marie-Blake me concedió un premio (individual) por mi contribución sobresaliente en los Premios de Turismo de Queensland en 2014.
  • El Eco Resort ganó los Premios Regionales de Turismo “Fraser Coast” a la Excelencia Turística Ambiental tres años consecutivos y fue incluido en el Salón de la Fama in 2013.

Isla Lady Elliot en la Gran Barrera de Coral, Queensland, Australia

¿Cómo ha sido tu experiencia con las certificaciones de sostenibilidad?

Para ser franco, existen numerosos programas de certificación, algunos de los cuales son buenos pero otros no. Ecoturismo Australia sería uno de los mejores. El programa de eco-certificación de Ecoturismo Australia ha sido recientemente aprobado por el GSTC (Consejo Global de Turismo Sostenible), por lo que sería el programa que recomendaría en Australia.

El peligro de verse implicado en estas cosas es que las solicitudes de certificación implican un trabajo muy intensivo y a veces puede llevarte mucho tiempo (y dinero), por lo que puedes pasar mucho tiempo haciendo tareas administrativas “papeleo” y no te permite hacer otras cosas

Los operadores tienen que ser un poco cuidadosos de con quién asociarse. Lo mejor es elegir uno o dos sistemas de certificación para trabajar y quedarse con ellos. Algunas personas los coleccionan como trofeos en la pared, nosotros sólo lo tratamos como un sistema de medición de cómo estamos haciendo las cosas y como van progresando.

Desde tu punto de vista, ¿Cuáles serían las iniciativas de sostenibilidad más emocionantes en el Eco Resort?

Una de las iniciativas más conocidas es el sistema híbrido de energía solar y nuestros esfuerzos en reducir nuestro consumo de combustible y gases de efecto invernadero. Ahora estamos obteniendo alrededor del 70% de nuestra energía del sol, ¡lo cual es muy emocionante! Es muy tangible y fácil de medir, puedes gestionarlo y puedes medirlo, puedes ver cómo muchos litros de gasolina están siendo ahorrados cada día y se puede medir cuánta energía el resort está empleando.

Peter Gash delante de las placas solares en la Isla Lady Elliot, Queensland Australia

Desalinización

Justo en este momento, estoy muy emocionado con un nuevo proyecto en el que estamos trabajando y que está relacionado con un sistema de desalinización, orientado a alcanzar una mejora de un 50% en la producción de agua, lo que significa una reducción del 50% de la energía empleada para conseguir esa misma cantidad de agua.

Y eso es realmente importante porque la mayor fuente de energía empleada por nosotros es para la desalinización. Nosotros hacemos 20.000-25.000 litros diario y nos lleva unas 15 horas conseguirlo. Con un nuevo sistema seremos capaces de conseguir la misma cantidad de agua desalinizada en alrededor de 8-9 horas. No solo son menos horas, si no que significa que podemos llevarlo a cabo en el horario solar.

Si podemos obtener la desalinización durante el día y fuera del horario del desayuno y la cena donde ya hay una carga importante de energía, sería entonces una doble victoria.

Revegetación

La otra emocionante cuestión es el programa de revegetación. La Isla Lady Elliot es una mina en recuperación, del que se extraía guano en la década de los 60’s del S. XIX y fue despojada de vegetación y de las capas de guano. Es muy emocionante comprobar cómo vuelve a crecer la vegetación y cómo se va regenerando la capa de guano porque nos muestra que estos lugares se pueden recuperar. En los próximos 20-30 años esperamos conseguir recuperar el estado de la isla de hace 150 años.

Lady Elliot Island en la decada de 1970
La Isla Lady Elliot en la década de 1970.

¿Qué aéreas encuentras más complicadas para incluirlas en el engranaje de la sostenibilidad?

La gestión de los residuos es sin duda el reto mayor en el área de la sostenibilidad y tiene que ser hecho dentro de unas líneas estratégicas de conservación y en la línea de los requisitos establecidos por la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral.

Nuestras aguas grises son tratadas en una nueva Planta de Tratamiento, y el agua tratada es empleada para regar la pista de aterrizaje. Toda la basura se clasifica en vidrio, aluminio, latas, y basura general y regresa a tierra firme (Australia continental) para su reciclaje en la medida de lo posible.

Los residuos reciclables se retiran por barcaza cada tres meses – un viaje de 18 horas desde Gladstone a Australia continental.

Los desechos de los alimentos actualmente se convierten en abono a través de un sistema de compost. Para acelerar el proceso, tenemos que usar energía y estamos intentando optimizar ese uso de la energía. Si descomponen los residuos en 6-7 días tenemos que emplear calor y ese calor necesita energía, y estamos tratando de encontrar otras fórmulas.

¿Cómo acoge tu destino el turismo sostenible?

El turismo sostenible es el corazón de todo lo que hacemos en la Isla Lady Elliot, y nosotros reclutamos activamente personal que sea apasionada del medio ambiente y del turismo sostenible.

La Isla Lady Elliot está localizada dentro del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral en la mayor protección de la Zona del Parque Nacional por GBRMPA, debido a ese motivo la conservación y la educación es nuestra mayor prioridad.

Nosotros operamos bajo una filosofía de las cuatro E’s (en inglés): Para cuidar nuestro medio ambiente, necesitamos ser eficientes, económicamente sostenibles y capaz de educar de manera efectiva.

Organizamos diariamente actividades guiadas y tours donde educamos a nuestros clientes sobre el medio ambiente, flora, fauna y vida marina, conservación, cambio climático e iniciativas ambientales que van siendo introducidas en la isla.

Visita al arecife en la Isla Lady Elliot, Queensland Australia

¿Cuáles han sido los principales beneficios de implementar iniciativas de sostenibilidad en el Eco Resort?

Los beneficios más obvios han sido inmediatos en el medioambiente, tales como la reducción del consumo de combustible, reduciendo los gases de efecto invernadero, reduciendo el olor, el ruido y el riesgo de derrames de combustible.

La gran ventaja  fue la gran repercusión mediática y en marketing. Las personas nos apoyaron porque estábamos protegiendo el medio ambiente. No esperábamos que eso fuera a constituir un beneficio positivo a nuestro negocio.

La gente está realmente interesada en marcar la diferencia. Se dan cuenta de que tenemos que proteger el medio ambiente, que todo está interrelacionado. Ahora la gente entiende que si no cuidamos el medio ambiente, no vamos a estar aquí en 50-100 años.

La gente quiere vivir, quieren ir de vacaciones e ir a un lugar donde puedan ver un bello entorno y ser parte activa en la protección y conservación del medio ambiente.

¿Qué tipo de apoyo necesitarías para superar los retos pendientes de la sostenibilidad?

Es importante para la industria y a nivel de administración-gobierno trabajar de forma conjunta, a veces la burocracia va contra el sentido común. A veces pueden darse muchos obstáculos que conduzcan a las personas a darse por vencidas cuando se tienen grandes iniciativas vinculadas a la sostenibilidad que deban ser acogidas.

¿Cómo comunicas las iniciativas de sostenibilidad a tus clientes y colaboradores?

Tenemos una sección ECO en nuestra web, el folleto “Clean&Green” puede descargarse y también está disponible en el Centro de Educación de los Arrecifes. También mantenemos una serie de tours denominados “Behing the Scenes” para aquellos clientes que estén interesados en aprender más sobre las eco-iniciativas en la Isla.

Comunicando sostenibilidad en la Isla Lady Elliot EcoResort, Queensland Australia
Comunicando sostenibilidad en el Centro de Educación de los Arrecifes en el Eco Resort Isla Lady Elliot.

¿Algún consejo a directores de hoteles deseosos de mejorar su comportamiento y empeño en materia de sostenibilidad?

Una auditoria energética es una gran manera de comenzar, que dará lugar a una serie de acciones y estrategias para ahorrar y optimizar el consumo de energía, así como opciones de sostenibilidad específicas para el negocio en concreto. Las eco-iniciativas y las opciones de sostenibilidad son con frecuencia caras, pero valdrá la pena a largo plazo.

Si alguien te dice que algo no se puede hacer, no te rindas tan fácilmente. Mucha gente me dijo que estaba loco cuando hablé de la construcción de una estación de energía solar híbrida en la Isla Lady Elliot, creo que hemos demostrado que estaban equivocados. 🙂

¿Cómo mides y monitoreas el éxito de todos los esfuerzos realizados en materia de sostenibilidad?

Nosotros medimos y registramos nuestra producción y el uso de energía a intervalos de 4 horas en muchos lugares a lo largo de la cadena de suministro. A partir de la producción, la conversión de voltaje DC (tensión continua) al almacenamiento de voltaje AC (tensión alterna) de entrada y salida de las baterías, la producción del generador de voltaje AC a su paso a la red. Una vez en la red, se mide el viaje a cada área particular del Resort. También se mide en los nuevos sistemas solares de los tejados, ya que se convierte en tensión alterna de tensión continua y se introduce en la red.

Muestreamos y registramos diariamente parámetros en la Planta de Tratamiento de las Aguas Residuales y mandamos muestras a NATA (National Association of Testing Authorities), que aprueban la muestra mensual de laboratorio analizada con más precisión.

El monitoreo y grabación de datos de las aguas es muy importante y se realiza un monitoreo de los equipos tanto a la salida como a la entrada de las aguas a tratar. Llevamos a cabo cuatro controles diarios del almacenamiento de agua en los estanques. Desde que se asumió el contrato de arrendamiento en el año 2005, se ha aumentado el almacenamiento de agua potable en un 50%, hasta 300.000 litros, que nos aporta aproximadamente un suministro de unos 15-20 días, dependiendo del número de invitados.

Ecoturismo Australia certificación¿Qué personas u organizaciones recomendarías a otros gerentes de hoteles en Australia para el asesoramiento en turismo sostenible?

Hay muchas personas a las que puedes acudir en busca de asesoramiento sobre turismo sostenible y en busca de inspiración. Conseguimos un buen apoyo y asesoramiento de la Autoridad Gestora del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral y de la organización Queensland Parks and Wildlife, y también nos dirigimos a colegas de la industria y organizaciones como Queensland Tourism Industry Council y Ecoturismo Australia.

La mayor ayuda e inspiración, sin embargo, ha venido de personas que comparten nuestra pasión por el medio ambiente y la conservación. Muy a menudo los huéspedes que visitan la Isla Lady Elliot de todas partes del mundo, con mucho bagaje y experiencia y que están dispuestos a dar consejos y conocimientos sobre su área de especialización.

Muchas gracias, Peter.

Conecta con Peter Gash en LinkedIn.

Encuentra más información sobre la Isla Lady Elliot, el resort y muchas de sus iniciativas de sostenibilidad visitando  ladyelliot.com.au. ¿Quieres estar al día? Sigue a  Lady Elliot en Facebook, Instagram, Pinterest o YouTube.

Traducido por nuestra colaboradora Núria Chacón.


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Entrevista con Peter Gash, Director Lady Elliot Island Eco Resort en Queensland, Australia
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