Ekrar Iqrar recibiendo premio de turismo Pakistan
Ekrar recibiendo el Premio de Turismo del Ministro Federal de Patrimonio y el Director Gerente de PTDC.

En esta entrevista, Agha Iqrar Haroon, popularmente conocido como Ekrar, comparte sus ideas sobre el desarrollo del turismo en Pakistán y Asia. Primero se unió al sector turístico como guía de turismo a la edad de 15 años, y luego trabajó como periodista para los principales periódicos en lengua inglesa de Pakistán. Haroon es un ex consultor del Ministerio de Turismo de Pakistán y Presidente fundador de la Ecotourism Society Pakistan (Sociedad de Ecoturismo de Pakistán) constituida en 1998.

Agha Iqrar Haroon es Jefe Honorario de The Region Initiative (TRI), que conecta Asia del Sur, Asia Central y Europa Oriental. Actualmente trabaja como Editor Encargado de la agencia de noticias Dispatch News Desk (DND) y enseña turismo y periodismo en diferentes universidades.

Aprende sobre:

  • Las principales ideas personales y profesionales de Agha Iqrar Haroon;
  • Cómo ha evolucionado y cómo se ha desarrollado el turismo en Pakistán;
  • Similares amenazas y oportunidades para Asia del Sur, Asia Central y Europa Oriental;
  • Qué temas son cruciales para el progreso hacia un turismo más sostenible en Pakistán;
  • Predicciones del futuro del turismo sostenible en la región Asia-Pacífico.

Ekrar, ¿recuerdas la primera vez que escuchaste o pensaste acerca de la sostenibilidad en el turismo? ¿Qué te interesó de este tema?

Yo era un guía de turismo en los años 80 cuando era estudiante de primer año en la universidad. En ese momento Pakistán era popular entre los excursionistas extremos, montañistas, antropólogos y escritores que solían viajar al norte en grupos.

Las personas que visitaban nuestro país dejaban frecuentemente botellas de cervezas importadas, latas, bolsas de plástico y basura no degradable. Los grupos de turistas venían a través de grandes operadores turísticos que gestionaban su alojamiento, alimentación y transporte. Las grandes empresas de turismo situadas en las grandes ciudades estaban recibiendo dinero y no veía prácticamente nada transferido a las comunidades en las que estos tours se habían operado. Las comunidades estaban allí esencialmente solo para recibir basura.

Yo no estaba contento con esta situación y pensé que había algo que podía hacer para proteger la naturaleza y transferir los beneficios del turismo a las comunidades locales. Este fue el comienzo y el inicio de mi activismo.

Como Presidente de The Region Initiative – TRI (Iniciativa de la Región), un paraguas trilateral del turismo que funciona como enlace entre tres áreas (Asia del Sur, Asia Central y Europa Oriental), ¿cuáles son las amenazas y oportunidades similares entre esas regiones, respecto al desarrollo sostenible del turismo?

Ekrar Iqrar con la comunidadUna amenaza es que hay poca participación de las comunidades y no una gran cantidad de transferencia de beneficios económicos a la población local y áreas donde los negocios turísticos se producen.

Otra amenaza es la dependencia del turismo de naturaleza en Kirguistán como lo hicimos en Nepal. Ambos países son pobres y sin salida al mar,  y ambos desean mantener el turismo como su principal fuente de ingresos. Todo el mundo trata de sacar el máximo beneficio en el negocio del turismo, lo que desencadena una competencia de precios extremos. Puedes encontrar un Bed and Breakfast (B&B) por sólo $15 en Kirguistán. Eso solía costar alrededor de $25 hace diez años.

La competencia también ha fomentado un alojamiento moderno y eliminado el verdadero concepto de B&B. Hay entre 25 y 30 habitaciones de alojamiento con el título de B&B y Home Stay, mientras que para mí B&B y Home Stay son conceptos que se referían a una fuente adicional de ingresos para una familia, que utilizaba una o dos habitaciones de su casa para servicios turísticos. Ahora las grandes empresas que se establecen en grandes ciudades están construyendo o contratando B&Bs y alojamientos Home Stay.

Como oportunidad hay una necesidad de desarrollar capacidades de los jóvenes, pero esto debería ser realizado por profesionales del turismo no por ONGs.

¿Cómo respalda el TRI los antiguos destinos de la Ruta de la Seda y qué progresos se han hecho en los últimos años para desarrollarlos como destinos sostenibles?

Hemos promovido los destinos de la Ruta de la Seda en inglés desde el 2010, cuando las personas en Asia Central tenían serias barreras lingüísticas para comercializar sus alojamientos y tours. Ahora la situación ha cambiado y las generaciones jóvenes de Asia Central están ansiosas por aprender inglés.

Solíamos organizar workshops de capacitación en inglés y ruso, y nuestros primeros cuatro años fueron muy exitosos. Un proyecto de ecoturismo y turismo sostenible de una organización asociada al TRI ganó el To Do! Award en ITB Berlín en el 2015. Se trató del proyecto Mitan cerca de Samarkand, Uzbekistán. Los destinos de la Ruta de la Seda dirigieron este proyecto, quienes son socios del TRI y cumplimos el papel de mostrar este proyecto al mundo.

La Pakistan Tourism Development Cooperation – PTDC (Cooperación para el Desarrollo Turístico de Pakistán) está trabajando para plantear una nueva Política Nacional de Turismo que promueva el turismo interno, y cree una imagen amigable para el turista de Pakistán en el extranjero. ¿Qué piensas sobre esta política?

Agha Iqrar Haroon con la comunidadEl ex Director Ejecutivo de la Política Nacional de Turismo me pidió que ayudara a la PTDC a desarrollar un anteproyecto. Inicialmente se detuvo la creación de una Política Nacional de Turismo porque no había un Ministerio Federal de Turismo en Pakistán.

Ahora el turismo es un tema de provincias. Me preocupa seriamente que Pakistán no pueda ser capaz de elaborar una Política Nacional de Turismo en los próximos años debido a la falta de interés y burocracia.

En tu opinión, ¿qué aspectos son cruciales para los próximos años en relación a progresar hacia un turismo más sostenible en Pakistán?

No hay leyes que regulen el turismo sostenible en Pakistán. El turismo interno está en auge con más de 15 a 20 millones de turistas nacionales que viajan a los valles de montaña del norte durante nuestra temporada de verano de tres meses.

Con esto en mente, imagina que no existe ni una sola planta de eliminación de residuos sólidos o un vertedero adecuado en ninguno de nuestros destinos turísticos. Tampoco hay ninguna ley que indique que sólo personas capacitadas y certificadas puedan trabajar en la industria del turismo. Personas sin la formación adecuada podrían ser responsables de gestionar puntos turísticos frágiles. Las ONG que están proporcionando programas de capacitación para mujeres están ayudando a entrenar a las guías de turismo del mañana.

Me preocupa que Pakistán todavía tenga un largo camino por recorrer en cuanto a la consciencia por el desarrollo del turismo sostenible.

Como miembro de la Junta Directiva de la Asian Ecotourism NetworkAEN (Red Asiática de Ecoturismo), ¿qué esperas para el futuro del turismo sostenible en la región Asia-Pacífico?

Experto en ecoturismo en Pakistan Agha Iqrar HaroonAEN es un grupo de expertos y profesionales tradicionales y creo que puede desempeñar un papel vital para el desarrollo del turismo sostenible en la región, siempre que cuente con recursos y financiamiento para conectar a todos los países de la región a nivel oficial. No podemos hacer nada a menos que tengamos leyes hechas por los países para proteger el concepto de turismo sostenible.

¿Algo más que quisieras mencionar?

El turismo sostenible es posible sólo cuando nos preocupamos por el entorno, y el componente más importante de dicho entorno es el sustento de las personas.

Cualquier actividad turística que no esté proporcionando y garantizando un beneficio económico directo para las comunidades desde donde se genera el dinero de la actividad turística, no es turismo sostenible.

Irónicamente organizamos ferias y conferencias sobre turismo sostenible en hoteles y resorts turísticos caros donde explicamos la injusticia que enfrentan las comunidades más pobres. Esta es una situación de doble moral, hablamos de pobres en mega hoteles en lugar de realizar dichos eventos en el campo –donde viven las comunidades. Creo que juntos podemos lograr el objetivo de convertirnos en un mundo del turismo sostenible.

Gracias, Ekrar.

Aprende más sobre la Pakistan Tourism Development Cooperation (PTDC) aquí.


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Entrevista con Agha Iqrar Haroon sobre Desarrollo Turístico en Pakistán
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