Hitesh Mehta entrevista

Hitesh Mehta, arquitecto paisajista y diseñador de ecolodges de renombre mundial, nos comparte en esta entrevista su historia de sostenibilidad y sus reflexiones sobre las tendencias del turismo sostenible. Aprende cómo el ecoturismo y la sostenibilidad en el turismo han cambiado durante las últimas décadas, y qué factores están apoyando o dificultando un desarrollo más sostenible de los destinos turísticos.

Aprende sobre:

  • Qué motivó a Hitesh Mehta a centrarse en el diseño holístico y en soluciones ambiental y socialmente responsables de construcción de ecolodges, en vez de seguir una carrera tradicional en arquitectura;
  • Los principales desafíos y limitaciones en la planificación, diseño, construcción y operación de ecolodges;
  • Las tendencias que apoyan o dificultan un turismo más responsable;
  • Los principales desafíos a los que se enfrentan los destinos en relación a la sostenibilidad del turismo;
  • Las principales lecciones aprendidas por Hitesh durante sus 30 años de trabajo como arquitecto, diseñador y planificador;
  • Cómo conectar mejor a la sostenibilidad con los profesionales de marketing turístico.

Hitesh, has sido consultor y trabajado como arquitecto, arquitecto paisajista y planificador ambiental en más de 62 países. ¿Recuerdas qué causó en un inicio tu interés por el diseño holístico y las prácticas social y ambientalmente responsables?

Se podría decir que mi interés por las prácticas holísticas y respetuosas con el medio ambiente estaba latente –estaba inactivo entre los confines de mis genes y sólo volvió a la vida una vez que completé mi educación tradicional.

Mientras seguía estudios de pregrado en Arquitectura en la Universidad de Nairobi (1979-85), empecé a viajar por Kenia con un grupo de amigos con ideas similares e inclinación por la aventura, alias The Rough Gang (La Pandilla Grosera). Nosotros seis compramos un Land Rover usado y en poco tiempo habíamos observado la mayoría de Parques Nacionales y aprendido sobre los desafíos de conservación a los que se enfrentanban las autoridades del parque.

Fue durante estos safaris que me di cuenta de la desconexión sorprendente entre la arquitectura de edificación de lodges turísticos y los paisajes intactos circundantes. Desarrollé entonces un profundo interés por las relaciones entre la arquitectura de la construcción de lodges y los paisajes que los rodeaban. Para convertirme en un diseñador más holístico, estudié una Maestría en Arquitectura del Paisaje en Berkeley, seguida de una carrera académica como Profesor Asistente en la Universidad de Nairobi.

Al enseñar y trabajar a tiempo parcial, me convencí cada vez más y más de que existía mejores maneras de integrar la sostenibilidad y el turismo (protegiendo tanto los hábitats de especies en peligro de extinción como las comunidades locales). Así que decidí tomar mis tres intereses profesionales (arquitectura, arquitectura del paisaje y conservación) y combinarlos en uno solo. Así nació mi obsesión por las prácticas social y ambientalmente responsables y el diseño holístico de Ecolodges.

También podría decir que el pensamiento holístico ha estado en mis genes durante más de ¡3.000 años! El elemento fundamental de mi educación Jainism (filosofía india que comenzó alrededor del año 1000 a.C.) es la doctrina de Ahimsa… que simplemente significa “no violencia hacia tus semejantes humanos y no violencia hacia los seres no humanos”.

En mi familia, muy probablemente hemos sido vegetarianos por más de ¡40 generaciones! Y ahora he sido vegano en 52 países durante los últimos 11 años.

Los valores y principios jainistas están presentes en todos mis proyectos – hay un respeto por los animales, las plantas, la población local y el alma del lugar. El enfoque correcto desde el inicio es un desarrollo de bajo impacto. Entonces, mi enfoque sobre arquitectura paisajista cambió hacia las áreas naturales intactas y frágiles donde el turismo era descontrolado, ocasionaba grandes impactos sociales y ambientales, y requería un nuevo paradigma de planificación para proteger la santidad de esos lugares. Tomé este concepto y comencé a implementarlo en mi trabajo, a lo cual llamé planificación y diseño vegano.

La búsqueda de experiencias auténticas se ha convertido en una verdadera tendencia en turismo. ¿Qué papel juega el diseño en ese sentido? ¿Y qué aspecto tiene un alojamiento “auténtico”? ¿En qué se diferencia de un alojamiento convencional?

Los ecolodges son tan auténticos como alojamientos existen en la industria turística. Son de hecho los componentes de alojamiento turístico social y ambientalmente responsables del Ecotourismo y por su definición, solo se pueden encontrar en lugares naturales y no en áreas urbanas.

Por lo tanto, el diseño de un ecolodge auténtico incentiva la interacción cercana con el ambiente natural y cultural, y tiene una atmósfera que es apropiada y acorde a las características del lugar.

Este “sentido metafísico del lugar” es uno de los componentes clave que distingue a los ecolodges de los alojamientos convencionales: ofrecen una comunión espiritual con la naturaleza y la cultura.

El papel que desempeña el diseño en los ecolodges es que proporciona un contexto y transmite una sensación de “aislamiento” y “naturaleza” – de estar alejado de los impactos visuales negativos de la civilización moderna – vidrio, acero, concreto y fachadas de aluminio, una estética común de los alojamientos convencionales.

Después de diez años de investigación, entrevistas con arquitectos y profesores, eco-consultores, desarrolladores, operadores, muchas comunidades indígenas, y retroalimentación de los grupos de interés de la industria del ecoturismo, desarrollé los siguientes criterios para determinar la autenticidad visual de los ecolodges:

  1. El albergue debe encajar en su contexto físico y cultural específico, mediante una especial atención a la forma, el paisaje y el color, así como al uso de la arquitectura local.
  2. Los edificios y las plantaciones deben tener un mínimo impacto visual y físico en el entorno natural y utilizar técnicas de construcción tradicionales durante la edificación.
  3. Tanto la arquitectura como el diseño del paisaje necesitan utilizar materiales de construcción y mobiliario disponibles a nivel local, y respetuosos con el medio ambiente.
Kwanari ecolodge
Kwanari ecolodge en Dominica, Antillas

Según tu experiencia, ¿qué aspectos de la construcción y operación de un ecolodge suelen ser los más complicados? ¿Y cómo puede el diseño ayudar a superar esos desafíos?

Ya que la construcción y la operación de un ecolodge son dos etapas totalmente distintas, voy a mencionarlas por separado:

Existen varios desafíos para la construcción de ecolodges:

Primero: En comparación con la larga trayectoria de los alojamientos turísticos convencionales, los ecolodges son el “nuevo niño del barrio”. Debido a esto, no es fácil encontrar un equipo auténtico y comprometido de eco-consultores, que tengan una correcta comprensión de lo que se requiere para una adecuada planificación, diseño y construcción de ecolodges.

La planificación y diseño de ecolodges en esta era global de extrema sensibilidad cultural y ambiental debe ser participativa, holística y sostenible en todos los aspectos del respectivo proceso de planificación y diseño.

Las intervenciones arquitectónicas paisajistas son cruciales para crear experiencias auténticas y esta profesión es deficiente en la mayoría de países en desarrollo del mundo.

Segundo: Siempre que haya ganancias de por medio, va a existir el greenwashing (lavado verde). Los desarrolladores se están subiendo al tren para cosechar abundantes beneficios al promocionarse a sí mismos como “eco” cuando NO lo son. Yo llamo a estas personas los “vegetarianos de pollo y pescado” del mundo turístico.

He tenido muchas experiencias de clientes que vienen a mí diciendo que quieren desarrollar un eco-proyecto sin realmente saber lo que eso significa. Luego, a medida que el proyecto avanza, cambian de opinión según van entendiendo el compromiso que representa construir un ecolodge.

Tercero: Muchos proyectos de ecolodges son aún desarrollados por equipos de marido y mujer, o por personas independientes, y por lo tanto el dinero es siempre limitante. El último proyecto de ecolodge que estoy construyendo en Dominica, en el Caribe Oriental, es un ejemplo de ello. El proyecto, que comenzó en el 2006, se ha detenido y reiniciado tres veces hasta ahora, debido a fondos insuficientes. ¡La buena noticia es que estará listo este próximo invierno!

Existen varias limitaciones para la operación de ecolodges:

  1. Debido a su ubicación remota, el mantenimiento de los ecolodges es siempre un desafío, y la falta de infraestructura financiada por el gobierno genera problemas logísticos.
  2. Los recursos de agua dulce y la red eléctrica son escasos y distantes, así que los ecolodges necesitan ser autosuficientes.
  3. La eliminación de residuos sólidos es un serio desafío, especialmente en áreas donde hay vida silvestre.
  4. La filtración de aguas residuales que causan la contaminación del agua subterránea es siempre motivo de preocupación.

El secreto de cómo los desarrolladores pueden superar los retos mencionados y ahorrar dinero en los ecolodges es mediante el diseño pasivo.

Si utilizas técnicas de diseño pasivo para reducir costos por evitar muros de contención, recursos hídricos y energéticos, sistemas de aire acondicionado, etc. y técnicas de construcción que emplean mano de obra y materiales locales, los ecolodges resultan más baratos que los alojamientos convencionales, ya que utilizan fuentes renovables de energía y enfriamiento natural del aire por convección.

Creo firmemente en el uso de materiales con la menor incorporación de energía. Con esto me refiero a materiales que han recorrido la menor distancia posible y aquellos que emplean poca energía en su fabricación. En la mayoría de casos me esfuerzo por usar materiales naturales de la zona. Realizo investigaciones durante la etapa de análisis del lugar para identificar artesanos locales y personas con aptitudes que trabajen bien con materiales locales. En cuando el ecolodge en Dominica, ninguna maquinaria de movimiento de tierras fue usada durante el proyecto.

Un buen diseño no necesita ser caro. Es un mito que los ecolodges sean más caros que los resorts tradicionales. Por el contrario, con una buena planificación, diseño y construcción, los ecolodges resultan más baratos.

En el 2006, la revista National Geographic Adventure te incluyó entre uno de los cinco Pioneros del Turismo Sostenible del mundo. En tu opinión, ¿(cómo) ha evolucionado el panorama del turismo sostenible desde entonces?

Los últimos 11 años han sido ¡revolucionarios en el mundo del turismo sostenible! Fue en el 2006 que Al Gore publicó su documental ganador del Óscar, “An Inconvenient Truth” (Una Verdad Incómoda). Esto fue seguido por otros documentales, como “11th Hour(La Hora 11) de Leonardo di Caprio y “The Cove” (La Calera) de Louie Psihoyos, que trajo gráficamente a la luz los peligros del calentamiento global, la amenaza a los ecosistemas del planeta, las hambrunas alimentarias, los enfoques homocéntricos insostenibles, etc.

Muchas personas en la industria de viajes y turismo reconocen ahora que la gestión ambiental y social es buena para los negocios, buena para el planeta, y vital para el futuro de los viajes y el turismo.

También hemos llegado a un punto crítico debido al cual la industria global de la hotelería tradicional está aceptando más extensamente el turismo sostenible.

En los últimos diez años, ha habido un gran progreso en relación a los viajes sostenibles: con el aporte de científicos y conservacionistas, las 100 principales empresas de viajes y turismo han redactado un informe conjunto para guiar el camino hacia viajes de bajo riesgo climático.

Varias aerolíneas internacionales han probado los vuelos comerciales operados a base de biocombustible. La Fundación de las Naciones Unidas inició el ahora consolidado Global Sustainable Tourism Council – GSTC (Consejo Mundial de Turismo Sostenible), cuyos Criterios Globales de Turismo Sostenible están ayudando a asegurar que la industria turística continúe impulsando la conservación y la reducción de la pobreza.

Actualmente, hay numerosas organizaciones de turismo sostenible, muchas conferencias cada año e incluso una International School of Sustainable Tourism (Escuela Internacional de Turismo Sostenible) en Filipinas, donde soy miembro del consejo directivo.

De hecho, el futuro de la sostenibilidad es realmente bueno, con la denominación de las Naciones Unidas de este año como el Año Internacional del Turismo Sostenible para el Desarrollo.

Y el diseño eco-amigable ha evolucionado a pasos agigantados. Yo diría que en la última década, el eco-diseño ha dado un gran salto debido a la preocupación por el cambio climático, el aumento de los precios del petróleo y, lo que es aún más importante, una mayor conciencia entre los desarrolladores y diseñadores.

Ahora hay también una proliferación de certificaciones de diseño verde, como LEED, BREEAM, S.I.T.E.S., EARTHCHECK, etc. El EARTHCHECK Building Planning and Design Standard – BPDS (Estándar de Planificación y Diseño de Edificaciones) proporciona directrices, herramientas e indicadores para la evaluación y certificación, y para ayudar a los diseñadores, arquitectos y desarrolladores en las fases de planificación y diseño de edificaciones y recintos sostenibles.

Los ecolodges se están multiplicando alrededor de todo el mundo y la única manera es HACIA ARRIBA. Los veo siendo cada vez más populares porque tenemos más y más personas mudándose a áreas urbanas, y así cuando van de vacaciones, necesitan visitar áreas naturales para descansar y relajarse.

La generación de los baby boomer no sólo tiene una gran cantidad de ingresos disponibles, sino que también quiere hacer una diferencia cuando viajan. Esto asegurará que el turismo sostenible se consolide durante la próxima década en adelante.


Desde el punto de vista de la arquitectura y el diseño, ¿qué tendencias observas que puedan apoyar o dificultar un mejor turismo, más responsable o sostenible?

Tendencias que apoyan un turismo más responsable:

  1. Incremento de ecolodges que pertenecen y son operados por la comunidad, así como proyectos que respetan las culturas y arquitectura local.
  2. Aparición de varios hoteles boutique más pequeños pero de categoría superior que son eco, lujosos y muchos de los cuales tienen centros de bienestar/spas.
  3. Número creciente de eco-renovaciones y expansiones en los albergues.
  4. Hoteles y albergues orientados a la experiencia. Los turistas están buscando viajes vivenciales y conexiones auténticas con las comunidades locales y la naturaleza.
  5. Desarrolladores y arquitectos que se están preparando para el diseño y tecnologías verdes, como la tecnología de células energéticas, energía solar y eólica más eficiente, energía generada por olas, iluminación de bajo impacto que brindan un brillo cálido y materiales amigables con el medio ambiente para el diseño de interiores, hechos a base de productos reciclados.

Tendencias que dificultan un turismo más responsable:

  1. Adulación a los llamados “arquitectos estrella”, cuyos diseños repletos de ego son mayormente impulsados por lo estético, pero carentes de conciencia ambiental o social.
  2. El estilo modernista de aspecto sexy, que utiliza concreto, acero, vidrio y aluminio – materiales que agotan los recursos y que no van acorde al contexto del entorno local.

Tu empresa HM Design practica una filosofía de cuádruple resultado. En pocas palabras, ¿qué significa esto? ¿Cómo esto conduce a una ventaja competitiva y cómo beneficia al cliente? ¿Y hasta qué punto podría aplicarse por las empresas turísticas, como hoteles o tour operadores?

Cada uno de mis proyectos de oficina en los últimos quince años ha adoptado lo que he denominado como el enfoque de sostenibilidad de “cuádruple resultado”: Económico, Social, Ambiental y Espiritual. Después de haber trabajado en más de 60 países y en algunos de los lugares más remotos del planeta, he sentido que sin el cuarto aspecto – espiritual, uno no puede alcanzar la verdadera sostenibilidad.

Nuestros proyectos eco-amigables que representan una “continuidad del entorno local” son aquellos que proporcionan a los huéspedes de nuestros clientes una unión espiritual con la naturaleza y la cultura. Diseñamos lugares para viajeros que quieren aprender sobre otros lugares y la población local, en lugar de simplemente escapar de su entorno familiar, pero al mismo tiempo desean hacer una diferencia positiva en los lugares que visitan. Estas experiencias únicas representan una ventaja competitiva para nuestros clientes.

Según lo soliciten los clientes, empleamos el análisis metafísico en talleres in situ. Estos ayudan a todos los consultores y clientes a usar sus respectivos sentidos para entender y conectarse con el lugar a un nivel más profundo. Y luego, a través de la planificación y el diseño de la construcción y el paisaje, nos aseguramos de que los huéspedes de nuestros clientes puedan emplear sus seis sentidos para experimentar lo ‘gestalt’ (la configuración global) del lugar.

Las empresas turísticas, como los hoteles o tour operadoras, pueden aplicar estos enfoques metafísicos para aprender sobre el lugar. Y al hacerlo, son capaces de sumergir a sus clientes en el ‘chi’ (energía) del lugar.

Las Naciones Unidas ha declarado el 2017 como el Año Internacional del Turismo Sostenible para el Desarrollo. En tu opinión, ¿cuáles son los principales desafíos que enfrentan en este momento los destinos en relación a la sostenibilidad de los viajes y el turismo?

Las clases medias ascendentes de los dos países MÁS poblados del mundo –India y China– representan más gente dispuesta a hacer viajar internacionales. A fines de este año, se habrá establecido un nuevo récord de viajes internacionales anuales: 1.200 millones.

Desafortunadamente, la infraestructura (carreteras, senderos, gestión de residuos sólidos, tratamiento de aguas residuales, suministro de energía, abastecimiento de agua, etc.) no está creciendo paralelamente con la llegada de turistas, lo que representa una gran presión sobre los destinos establecidos.

Yo estuve en Cancún, Tulum y Rivera Maya, y el destino entero se está expandiendo hasta un punto en que los manglares siguen siendo destruidos para satisfacer las demandas convencionales de alojamiento turístico.

Otro de los desafíos de los destinos en relación con el turismo sostenible es el turismo de cruceros. Como las estadísticas demuestran, es todo menos sostenible, y está creciendo exponencialmente. Los barcos que albergan a más de 6,000 personas no son raros. Dado que los visitantes de cruceros no pernoctan en el destino, este apenas recibe ¡$30 por persona al día!

La fuga económica seguirá siendo un reto en los próximos años. En el mundo convencional del turismo de masas, casi el 80% de los beneficios no se queda en la comunidad anfitriona, sino que termina en el país donde la cadena hotelera tiene su sede central.

En contraste, más del 90% del dinero que se obtiene en una operación de ecoturismo permanece en el país, específicamente en la comunidad local. El ecoturismo fomenta la filantropía del viajero y esto ayuda a solventar los medios de vida locales. Mediante el ecoturismo, las comunidades locales han sido beneficiadas con la construcción de escuelas, clínicas de salud, becas estudiantiles, etc.

Debido al aumento del nivel del mar por al cambio climático, los destinos que se basan en los océanos son los primeros en sufrir las consecuencias. Preveo esto como un serio desafío durante la próxima década. Las Maldivas ya están siendo afectadas.

¿Cuáles son tus principales lecciones o conocimientos adquiridos durante tus 30 años de trabajo como arquitecto, diseñador y planificador?

  • Aprende a llegar a acuerdos pero nunca te dejes seducir. Si crees en algo, no dejes que nadie o nada te detenga. Nunca te des por vencido en lo que crees. Sigue tocando puertas y un día, ¡la puerta que se abra cambiará tu vida!
  • La educación y concienciación son la clave para hacer el cambio. Invierte tiempo educando a los clientes y a las comunidades locales, y sé paciente.
  • En nuestro ámbito, los mejores resultados se obtienen cuando se practica un diseño libre de ego con un enfoque !totalmente eco! Emplea un enfoque de planificación bottom-up (de abajo hacia arriba) a fin de empoderar a las comunidades y consultores locales. Lleva a la mesa de dibujo a los pobladores y consultores locales al primer día del proceso de planificación y diseño.
  • Nunca trates de imponer tus diseños/tu ego al paisaje. Utiliza tus seis sentidos para sumergirte en el paisaje y luego inserta sutilmente tus edificaciones, así armonizarán con el lugar en vez de prevalecer en él.

Hitesh MehtaImagina que puedes volver en el tiempo y empezar todo de nuevo. Sabiendo lo que sabes ahora sobre negocios y sostenibilidad, ¿qué harías diferente?

¡Excelente pregunta! Habría comenzado mucho antes a poner en práctica los principios verdes en mi trabajo. En mis primeros 5 años como arquitecto y arquitecto paisajista, realicé una práctica de diseño convencional sin ningún tipo de conciencia ambiental o social. Pero, nuevamente, todo sucede por una razón y sucede cuando está destinado a suceder. No podría haber forzado la situación. Necesitaba haber transcurrido por el mundo tradicional para ¡realmente apreciar el mundo eco!

Mi filosofía en la vida es nunca arrepentirse de nada pues me veo a mí mismo como una persona segura y capaz de tomar decisiones lógicas y racionales en cualquier momento.

La sostenibilidad y los profesionales del marketing turístico a menudo no hablan el mismo idioma. ¿Cómo puede el diseño ayudar a conectar a ambas partes, para incentivar y apoyar las prácticas del turismo sostenible?

El diseño es un gran conector. Si nos fijamos en los destinos turísticos convencionales, la primera imagen que viene a nuestra mente es la de un diseño arquitectónico: París es la Torre Eiffel, Sydney – la Casa de la Ópera, Londres – el Big Ben, San Francisco – el Puente Golden Gate, Nueva York – el Empire State Building o la Estatua de la Libertad, etc.

Mediante una buena planificación y diseño, puedes crear experiencias memorables que ayuden a las personas a trascender a otro nivel. Sus recuerdos e imágenes del lugar están influenciadas por su diseño arquitectónico y paisajístico.

Por ejemplo, en el Crosswaters Ecolodge and Spa, al sur de China, del cual fui jefe del equipo de planificación y diseño, el puente de ingreso de bambú se ha convertido en la ‘imagen’ de marketing y marca del proyecto, así como en una declaración de sostenibilidad justo en la entrada (construcción de bambú).

Puente de bambú, Crosswaters ecolodge, Huizhou, China
Puente de ingreso de bambú del Crosswaters ecolodge en Huizhou, provincia de Cantón, China

Uno de mis grandes logros como eco-arquitecto y arquitecto eco-paisajista es como mi trabajo, investigación y último libro han llevado a una hermosa integración entre “eco” y “lujo”, creando así una experiencia verdaderamente holística en la industria de viajes y turismo.

En los años 80’ y 90’, la percepción de un ecolodge era un alojamiento para viajeros de clase baja y media que dormían en el piso y compartían baño comunes.

Creo firmemente que mis presentaciones sobre auténticos ecolodges en los últimos diez años alrededor del mundo (en más de 50 países), así como la venta de más de 8,000 libros, han tenido éxito en conectar a la sostenibilidad con los profesionales del marketing turístico.

Mi libro “Authentic Ecolodges” (Auténticos Ecolodges) también se ha centrado en las intervenciones del diseño que hacen ecolodges estéticamente agradables y a la vez sostenibles.

¿3 consejos para los propietarios de hoteles independientes deseosos de adoptar la sostenibilidad?

Hagan su tarea e investiguen acerca de lecciones aprendidas por otras personas. Visiten algunas propiedades y aprendan sobre lo que debe y no debe hacerse. También lean libros de casos de estudio sobre cómo otros propietarios de hoteles han adoptado la sostenibilidad y creado un negocio rentable.

Asegúrense de tener un buen grupo de consultores cuyo corazón esté en el lugar correcto y que también deseen marcar la diferencia. Seleccionen arquitectos, diseñadores de interiores y arquitectos paisajistas con trayectoria comprobable en sostenibilidad.

Realicen investigación de “cabo a rabo” sobre los materiales de construcción. Hay un montón de extraordinaria información disponible en Internet. Comparen precios. Revisen los comentarios.

Muchas gracias, Hitesh.

Conecta con Hitesh Mehta en LinkedIn o aprende más sobre su trabajo aquí.


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Hitesh Mehta sobre Arquitectura Holística, Diseño de Ecolodges y Sostenibilidad Turística
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