Palitha Gurusinghe Ecoturismo Sri Lanka

Esta entrevista con Palitha Gurusinghe de la Sri Lanka Ecotourism Foundation – SLEF (Fundación de Ecoturismo de Sri Lanka) es parte de nuestra serie de la Asian Ecotourism Network – AEN (Red Asiática de Ecoturismo). Palitha nos ofrece un vista del estado actual del ecoturismo en Sri Lanka, sus triunfos y desafíos. Él explica la misión y visión de la SLEF y cómo la organización trabaja incansablemente para asegurar el desarrollo y promoción del turismo sostenible en Sri Lanka.

También aprenderemos sobre la importancia del turismo en la lucha contra el abandono rural y cómo el turismo sostenible, tanto en Sri Lanka como a nivel mundial, depende de la educación de los actuales y futuros grupos de interés para la continuidad de su supervivencia y prosperidad.

Aprende sobre:

  • La Sri Lanka Ecotourism Foundation – SLEF (Fundación de Ecoturismo de Sri Lanka), su misión, visión y principales logros;
  • Cómo los premios de la industria han ayudado a la SLEF a alcanzar sus metas y posicionar a Sri Lanka como un destino ecoturístico internacional;
  • El estado actual del turismo sostenible en Sri Lanka;
  • Cómo el ecoturismo puede ayudar a combatir el abandono rural;
  • Consejos para aquellos que desean entrar a la industria del turismo sostenible en Sri Lanka / Asia.

Palitha, ¿recuerdas tu visión del turismo sostenible cuando recién iniciabas tu carrera profesional?

Sí, fue en 1998 cuando fundamos Sri Lanka Ecotourism Foundation – SLEF, la sociedad nacional de ecoturismo pionera en Sri Lanka. Antes de ello, yo estuve participando activamente del turismo convencional, por más de 18 años. A lo largo del tiempo, me di cuenta de que el turismo tradicional no contribuiría a asegurar beneficios económicos y sociales para las comunidades.

El enfoque principal y los objetivos de la SLEF hacia el turismo sostenible permanecen invariables hasta el día de hoy:

“Asegurar beneficios socioeconómicos y socioculturales para las comunidades de Sri Lanka a través del turismo sostenible”

Ahora en el 2016, ¿cuánto de esa visión se conserva? ¿Qué ha cambiado?

El enfoque sigue siendo el mismo. Esa ha sido nuestra misión/visión desde los inicios de la SLEF. La fundación se centra en el desarrollo económico y social de las comunidades rurales a través del turismo.

¿Cómo aborda la SELF los problemas del cambio climático y los desafíos relacionados con las energías sostenibles?

El cambio climático es un factor clave y ya ha comenzado a transformar la vida en la Tierra.

La SLEF cree que la comunidad global necesita tomar acciones inmediatas para frenar las amenazas que de otro modo podrían afectar catastróficamente nuestro mundo. La comunidad mundial debería unirse para ser parte de la solución; juntos tendremos el poder de detener los daños.

La SLEF está llevando a cabo programas regulares de concienciación para sus miembros y la comunidad y el público en general, para que tomen conciencia de las amenazas y soluciones a la crisis energética y ambiental. Nuestros programas incluyen:

  • Gestión y uso racional de la energía;
  • Conservación de energía;
  • Mejorar la eficiencia energética (tecnologías avanzadas);
  • Desarrollo de energías renovables provenientes de recursos no agotables y combustibles más limpios;
  • Practicar la modestia o ahorro de la energía;
  • Cambio en el estilo de vida de la economía fósil a la economía verde.

Las comunidades cuyos pobladores viven en pobreza ven a sus jóvenes migrar a los centros urbanos. ¿Cómo implementar el turismo sostenible evita esta preferencia urbana y proporciona a las personas un ingreso alternativo?

En 1998, la SELF fue pionera en el establecimiento de Community-Based Ecotourism Enterprises – CBEs (Empresas de Ecoturismo Basadas en la Comunidad) en Sri Lanka, con el fin de:

  • Asegurar beneficios económicos para las comunidades rurales a través del turismo;
  • Iniciar emprendimientos de ecoturismo basado en la comunidad a nivel rural para garantizar que los ingresos turísticos lleguen a la comunidad local.

La SLEF cree que si la comunidad rural recibe medios de subsistencia e ingresos alternativos, los pobladores optarán por quedarse en sus aldeas en vez de migrar a las ciudades y otros países en busca de pastizales más verdes, arriesgando sus vidas y la de sus familias en el proceso (por ejemplo emigrar a países del Medio Oriente en búsqueda de oportunidades laborales).

La SLEF ha sido premiada y reconocida por su destacada contribución al turismo en Sri Lanka. ¿Cómo influyen estos premios en tu trabajo, y cómo ayudan a posicionar a Sri Lanka como un destino turístico sostenible?

En 2010 y 2011, la SLEF recibió los siguientes premios en las categorías de Ecoturismo, Turismo Sostenible, Turismo Basado en la Comunidad e Investigación en Ecoturismo por primera vez en la historia de Sri Lanka Tourism:

  • Contribución Destacada Sri Lanka Tourism;
  • Mejor Iniciativa para la Investigación, Capacitación y Educación sobre Ecoturismo en Sri Lanka;
  • Mejor Modelo de Proyecto Turístico Basado en la Comunidad en Sri Lanka, realizado por la SLEF con otras organizaciones de la misma naturaleza como Walawa Nadee Ecotourism Organization, Ambalantota, Sri Lanka.

Estos logros son un triunfo para el ecoturismo y el desarrollo del turismo sostenible en Sri Lanka.

Estos premios recompensan a las organizaciones e individuos por su excelencia y logros inspiradores, a la vez que contribuyen al fortalecimiento y empoderamiento de la industria del turismo sostenible de la nación. Estos eventos anuales, organizados bajo el patrocinio de Sri Lanka Tourism, proporcionan una plataforma importante para el reconocimiento de la industria. Estos galardones también representan una oportunidad para los operadores de turismo de reforzar su compromiso de crear una experiencia óptima para los visitantes y celebrar su éxito en un contexto empresarial en evolución.

Entre el 2011 y el 2016, estos premios contribuyeron en gran medida a crear una buena imagen de la SLEF a nivel internacional, regional y nacional.

La SLEF cree que estos importantes premios han contribuido ciertamente a posicionar a Sri Lanka como un destino de ecoturismo en la región Asia-Pacífico. Al mismo tiempo, estos logros ayudan a la SLEF a extender aún más nuestro apoyo a las comunidades pobres que viven alrededor de las áreas generadoras de turismo en Sri Lanka y a compartir los ingresos de la actividad turística.

¿Tus pensamientos sobre el estado actual del turismo sostenible en Sri Lanka?

El turismo sostenible en Sri Lanka está en pleno desarrollo, pero necesita el apoyo de organizaciones públicas como el Ministerio de Turismo, la Sri Lanka Tourism Development Authority – SLTDA (Autoridad para el Desarrollo del Turismo), etc. Las Organizaciones Nacionales de Turismo apoyan principalmente al sector turístico tradicional de Sri Lanka y, en mayor o menor medida, se centran en el “volumen” en lugar del “valor”.

Sin embargo, organizaciones internacionales como la Unión Europea, la Política de Desarrollo del Gobierno australiano Australian Aid, la Organización Internacional del Trabajo (OIT), y organizaciones locales como el Departamento de Conservación de la Costa y Gestión de Recursos Costeros en asociación con el Global Environment Facility – GEF (Fondo Mundial para el Medio Ambiente), y el International Fund for Agricultural Development – IFAD (Fondo Internacional para el Desarrollo de la Agricultura) están ayudando a la SLEF a desarrollar programas de turismo sostenible en zonas devastadas por la guerra, en las provincias orientales y septentrionales de Sri Lanka. En medio de muchos desafíos, la SLEF está avanzando para lograr sus objetivos de sostenibilidad, las que empezó en sus inicios en 1998.

Palitha Gurusinghe dando seminario en una comunidad

¿Qué consejos les darías a los jóvenes profesionales de Asia y Sri Lanka interesados en una carrera enfocada en el turismo sostenible?

La SLEF considera que la educación para el turismo sostenible y los respectivos programas de formación e investigación deben tomarse como lo más importante, en lo que se refiere al desarrollo futuro del ecoturismo y el turismo sostenible. La educación de los operadores de la industria turística, de sus clientes y de la comunidad en general es un componente esencial del turismo sostenible, pero con frecuencia ignorado.

En la competencia por desarrollar nuevos productos y servicios turísticos en áreas naturales, suelen ser el marketing y la gestión los aspectos prioritarios, y el desarrollo de programas educativos es visto como algo secundario. El potencial para utilizar el vasto y creciente conocimiento que tenemos sobre los sistemas naturales y humanos en los programas educativos para el ecoturismo no sólo es importante sino esencial para la sostenibilidad a largo plazo.

Cualquier intento de implementar prácticas de turismo sostenible que no incorpore programas educativos sería autodestructivo. Las generaciones futuras de ecoturistas tendrán que ser conscientes de las consideraciones ambientales no sólo cuando estén de vacaciones, sino también en su vida diaria.

Con respecto a ello, me complace observar que la generación joven de Sri Lanka que trabaja en turismo y espera emprender nuevas iniciativas turísticas está interesada en ampliar sus horizontes hacia el turismo sostenible, el ecoturismo y otros campos afines.

La SLEF es la única organización de ecoturismo en Sri Lanka que está ofreciendo Programas de Ecoturismo y Turismo Sostenible en línea, Ecotourism Business Development Programs – EBD (Programas de Desarrollo de Negocios de Ecoturismo) y el National Sustainable Tourism Certification – NSTC (Certificación Nacional de Turismo Sostenible) para Small y Medium Enterprises – SMEs (Pequeñas y Medianas Empresas) del sector turístico en Sri Lanka.

La mayoría de estos programas están hechos a la medida para ofrecer una educación en turismo basada en el conocimiento, para ejecutivos y tomadores de decisiones de marketing/planificación de viajes y turismo, operadores de turismo de aventura y naturaleza, expertos en formación de equipos y operadores, estudiantes universitarios, profesores, investigadores, arquitectos, diseñadores paisajistas, guías nacionales de turismo (practicantes), guías oficiales de turismo (de sitio y de área) y los tour operadores, interesados en guiado e interpretación, propietarios y personal de hoteles/casas de hospedaje/restaurantes/eco-lodges, aquellos que deseen conseguir conocimiento y compartir experiencias sobre el desarrollo de sus empresas de ecoturismo, periodistas de viajes, gestores y jefes de parques nacionales y áreas protegidas, para toda persona interesada en ampliar sus horizontes sobre sostenibilidad y ecoturismo.

En la actualidad, los programas de estudio están progresando con gran éxito, con alumnos que se inscriben regularmente.

Desde la perspectiva de Sri Lanka, ¿de trata la sostenibilidad/el turismo sostenible? ¿Qué aspectos son los más importantes?

En resumen, muchas organizaciones públicas de turismo hablan sobre el desarrollo del turismo sostenible en Sri Lanka, pero a la hora de ponerlo en práctica se convierten en simples palabras. En cuanto a los principales operadores hoteleros y de turismo, ellos también hablan de turismo sostenible, pero sólo para su supervivencia e intereses comerciales. Con el pretexto de practicar el turismo sostenible, lo que la mayoría de operadores de turismo y agencias de viajes hacen en Sri Lanka es simplemente ‘Green Washing’ (Lavado Verde) y explotar los recursos naturales y derechos de la comunidad.

Gracias, Palitha.

Para más información, visita la página web de la Sri Lanka Ecotourism Foundation.

La SLEF, en asociación con el Asia-Pacific Regional Ecotourism Council – APREC (Consejo Regional de Ecoturismo de Asia-Pacífico), tiene previsto celebrar una Conferencia Internacional en Sri Lanka en mayo del 2017, para celebrar el Año Internacional del Desarrollo del Turismo Sostenible. Más información aquí.


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Palitha Gurusinghe sobre Turismo y Sostenibilidad en Sri Lanka
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