Megan Epler Wood entrevista

Megan Epler Wood en esta entrevista nos cuenta sobre las muchas iniciativas y programas que se han desarrollado bajo su liderazgo – incluyendo La Sociedad Internacional de Ecoturismo (TIES), y más recientemente, la muy prometedora Iniciativa Internacional de Turismo Sustentable en Harvard.

Megan Epler Wood también es senior fellow en la Universidad de Cornell, y justo se encuentra a punto de lanzar un emocionante programa en esta Universidad.

Aprende sobre:

  • Lo que llevó a Megan Epler Wood al turismo sostenible, y lo que la motivó a fundar The International Ecotourism Society;
  • Con qué problemas tiene mayor dificultad el ecoturismo y turismo comunitario;
  • Por qué el ecoturismo tiene que ser una forma exitosa de comercio primero, antes de que pueda ser una herramienta de conservación;
  • El papel del emprendimiento y de las mujeres en el avance del turismo sostenible;
  • La mejor forma de medir la sostenibilidad en viajes y turismo;
  • Los principales desafíos que enfrentan las organizaciones públicas y privadas en el frente del turismo sostenible;
  • Su consejo para recién llegados profesionales y académicos al turismo sostenible.

Megan, ¿cuándo descubrió su pasión por el turismo sustentable?

En 1986-7. Recibí una beca Fulbright junto con mi marido para filmar durante seis meses en una remota reserva privada en el bosque nublado andino, un lugar de una extraordinaria biodiversidad en el sur de Colombia. Hicimos un documental en el Día de la Tierra para la televisión Colombiana, mismo que se distribuyó a las organizaciones no lucrativas en toda la región como consecuencia del financiamiento que recibimos.

Nuestra tarea era comunicar porqué y cómo se puede mantener la biodiversidad local. La Planada, la reserva donde filmamos, había sido financiada por WWF-Estados Unidos, a través de donaciones en los EE.UU., pero había muchas limitaciones para fondos destinados al mantenimiento de reservas esenciales como esta en toda la región.

Durante esos seis meses inmersos en este remoto refugio de vida silvestre, fuimos capaces de reflexionar sobre el reto de preservar este extraordinario tesoro biológico. Las amenazas de la tala, el extenso desmonte y la quema granjas, estaban alrededor de nosotros.

Viajé con los nativos Awá a través de su adyacente y bien conservado territorio, y vi la profunda conexión entre la forma de vida tradicionales de los indígenas y la administración de la tierra.

En última instancia fui a Ecuador, donde había muchos proyectos en temprana ejecución de ecoturismo comunitario ya empezando a florecer. Me di cuenta de que la población local, especialmente los pueblos indígenas, ya estaban como administradores de estos increíbles ecosistemas, y sin embargo, estaban luchando con los fondos y la poca comprensión de los pasos a seguir para proteger sus tierras de la invasión.

Me encontré muy motivada para buscar la mejor fuente de ingresos para ayudar a la población local a conservar su tierra, y decidí que el turismo era la opción obvia. Me golpeó como un rayo del que nunca he regresado.

¿Por qué fundar la Sociedad Internacional de Ecoturismo (TIES por sus siglas en inglés) en 1990?

Regresé de Colombia en 1988 y empecé a hablar con las principales organizaciones de conservación para hacer un documental sobre “ecoturismo”. Vendí el proyecto como la primera investigación global de cómo el turismo puede contribuir a la conservación de los recursos naturales y el bienestar local.

En ese momento, la Sociedad Nacional Audubon tenía una serie llamada El Mundo de Audubon, financiado por Ted Turner. Obtuve un contrato para hacer un documental mundial en el ecoturismo. Filmamos en Kenia, Belice y en el Parque Nacional Glacier, en Montana, en los EE.UU.

La empresa cervecera Coors había sido el patrocinador y existía una protesta en contra de sus prácticas ambientales. Ellos abandonaron el proyecto, y yo perdí temporalmente los fondos para el documental. Ya había reunido cientos de contactos en el avance de mi investigación para la producción de la película.

En realidad, fue en medio de la frustración que me decidí a empezar TIES!

Comencé a llamar a todos mis contactos para sugerir que debería de haber una organización dedicada exclusivamente a la cuestión del turismo como herramienta para la conservación y el desarrollo sustentable. Una vez que la filmación se reanudó, viajé por el mundo promoviendo esta idea, conseguimos muchos partidarios y fundamos la organización.

En sus 12 años como presidente de TIES, ¿cuál es la iniciativa de la que está particularmente orgullosa?

De la creación de más de 1.000 miembros a nivel global, del desarrollo de los primeros libros de texto en el campo, y del fomento de Conferencias dinámicas de bases locales en Asia, África y América Latina, que eran altamente inclusivas de pueblos indígenas y comunidades locales.

La pregunta de cómo la población local podría permanecer como administradores de su vasto y biodiverso territorio, conservar su cultura, y beneficiarse del ecoturismo fue nuestro foco, y mantuvimos esos diálogos extremadamente intensos y profundos en Kenia, Ecuador y Malasia.

También estoy muy orgullosa de los primeros modelos de negocio sustentables que fomentamos, en particular, todo el concepto de eco-albergues.

Fuimos la primera organización en el mundo en celebrar una conferencia de eco-albergues y en desarrollar directrices para ellos.

¿Cómo ha cambiado su visión del turismo sustentable con el tiempo y ahora como Directora de la Iniciativa de Turismo Sustentable Internacional en Harvard?

Siempre me ha inspirado la pregunta de cómo el ecoturismo puede contribuir al bienestar local. Esto se ha convertido en mi pasión, y ha sido el centro de mi trabajo en los últimos 15 años.

Comencé como conservacionista y bióloga, y he evolucionado hasta convertirme en una experta en negocios sustentables y en desarrollo económico.

Lo que aprendí en años de trabajo de campo en los países en desarrollo es que el ecoturismo tiene que ser, en primer lugar, una forma exitosa de comercio antes de que pueda ser una herramienta de conservación.

El ecoturismo es una quimera a menos que pueda ofrecer beneficios, no ganancias masivas, pero ganancias para las micro y pequeñas empresas que necesitan conectarse con cadenas de proveedores mundiales o regionales.

He aumentado mi capacidad de fomentar la empresa, y he tenido que aprender acerca de las cadenas de suministro del turismo sustentable a escala global para cumplir con esta parte de mi trabajo.

Esto guio mi trabajo en Planeterra, ahora en Harvard y también en el Centro de Cornell para la Empresa Global Sustentable (Cornell Center for Sustainable Global Enterprise) en donde soy Senior Fellow y en el que pronto me convertiré en un asociado en su equipo.

¿Por qué esta nueva iniciativa en el Centro para la Salud y el Medio Ambiente Global en la Escuela TH Chan de Salud Pública en Harvard?

He estado enseñando Gestión Ambiental del Desarrollo Turístico Internacional en la Escuela de Extensión de Harvard desde 2010. Es una clase en línea de inscripción abierta, lo que atrae a estudiantes de todo el mundo para discutir cómo el turismo mundial opera como un negocio, sus cadenas de suministro y los desafíos técnicos específicos para la gestión de su huella ambiental.

Hemos sido capaces de atraer a oradores extraordinarios de todo el mundo que nos contactan en línea pertenecientes a corporaciones dominantes como Wyndham y Hilton, TUI Travel, Royal Caribbean y Carnival Cruise. También hemos investigado la gestión de los aeropuertos, con conferencias de Chicago y San Francisco, y destinos como Belice, México y Sudáfrica.

Los estudiantes han realizado investigaciones de gran valor en la gestión ambiental de sectores específicos de la industria, mirando cuestiones de gestión de los impactos del turismo en el aire, el agua, la biodiversidad, y cómo asegurar un adecuado manejo de residuos, aguas residuales, y uso del suelo.

Esto amplió mi base de información de una manera exponencial. Me inspiró para escribir un libro, que está en curso. Y me inspiró para acudir a la dirección de mi departamento en Harvard y preguntarles si podría haber un programa de investigación que analice los impactos globales del turismo, convoque a los principales líderes del turismo, y desarrolle análisis de datos más robusto sobre los impactos del turismo, al tiempo que ofrece soluciones innovadoras compartidas en la gestión del crecimiento del turismo.

El momento fue apropiado, y el programa fue aprobado por el Dr. Jack Spengler quien dirige el Centro para la Salud y el Medio Ambiente Global de la Universidad de Harvard en la Escuela TH Chan de Salud Pública. Se llama La Iniciativa de Turismo Sustentable Internacional.

El Centro es una institución extraordinaria que ha proporcionado el liderazgo mundial en distintas áreas, cómo, por ejemplo, la pérdida de biodiversidad afectará a la salud pública, cómo el cambio climático tendrá un impacto en las poblaciones locales, y cómo la naturaleza y la biodiversidad ofrecen beneficios extraordinariamente importantes para la salud humana. Es un lugar fascinante que fomenta nuevas ideas y nos pide a todos pensar en soluciones a gran escala.

¿Cuál es la mejor manera de medir la sustentabilidad en los viajes y el turismo?

Se debe establecer un conjunto de puntos de referencia con los indicadores sociales, ambientales y económicos. Deben ser medidos a través del tiempo y tener una trayectoria de datos a largo plazo. El análisis independiente es esencial.

Lo que necesitamos son más estudios de campo para medir los impactos ambientales y sociales sobre el terreno a través del tiempo. Esto se puede facilitar con el uso de nuevas herramientas de uso amigable de Geo Diseño, que permiten la evaluación comparativa y el estudio regular de registro de entrada a través de geo etiquetado, y puede resultar en proyecciones visualizadas de cómo el turismo tendrá un impacto en los sistemas sociales y ambientales a través del tiempo.

Con el cambio climático aumentando, la necesidad de establecer la evaluación comparativa y proyecciones visualizadas es urgente. Estoy contactando a los proyectos regionales para que lleven a cabo sistemas de medición de Geo Diseño, antes que los desarrollos a gran escala que se pagan con fondos públicos y privados.

Esto dará a los tomadores de decisiones locales, los datos necesarios para entender lo que los ecosistemas y los sistemas sociales están enfrentando ante el rápido crecimiento del turismo.

Con el turismo alcanzando el 9% del PIB mundial, y con la proyección de 6 mil millones de viajeros aéreos anuales en la próxima década, ahora es el momento de establecer nuevos sistemas de crecimiento para la industria de viaje y de turismo, que beneficien al mismo tiempo la salud humana y el medio ambiente.

¿Cuáles son sus principales percepciones como consultora, y como profesora en la Universidad de Harvard del Programa de Sustentabilidad y Gestión Ambiental?

Como consultora, he trabajado en gran medida para ayudar a establecer una estructura para los proyectos regionales y nacionales de ecoturismo que puedan preservar los ecosistemas y apoyar el bienestar local. En 2005 fui a la región de Angkor Watt de Camboya, donde se importan desde Vietnam y Tailandia el 95% de todos los productos alimenticios de acuerdo a los grupos internacionales de hoteles.

Todos los negocios acordaron que la compra de más productos y servicios locales sería una importante contribución al desarrollo económico de las comunidades en Camboya. Pero la dificultad de vincular la cadena de suministro agrícola a los hoteles locales fue mucho mayor de lo que esperé.

Los productores de arroz locales no estaban cultivando arroz para hoteles, sino para sí mismos. Contacté con todas las agencias relevantes, había total aceptación de que necesitamos conectar el cultivo de alimentos y el suministro de bebidas con el turismo, pero no había fondos para que esto sucediera.

Nunca he olvidado esa experiencia, y continúo en la búsqueda de fondos para la vinculación de las cadenas de suministro de alimentos a los hoteles. Todavía estoy trabajando en ella con un proyecto en Harvard que esperamos fomentar.

Los vínculos con la cadena de suministro de alimentos para el turismo podrían hacer más por las familias pobres que cualquier otra acción destinada a apoyar los impactos del desarrollo económico del turismo. Estas oportunidades parecen estar esperando a ser descubiertas.

¿Cuáles son los principales retos que las organizaciones públicas y privadas se enfrentan con el turismo sustentable?

Muchas ONG existentes e investigaciones en todo el mundo han establecido la importancia de la economía del turismo como una herramienta para la conservación y el desarrollo sustentable. Trabajar para desarrollar criterios para la sustentabilidad ha sido un foco principal durante años.

El siguiente paso es cumplir con la promesa de la sustentabilidad del turismo. Esto requerirá:

  1. Mediciones y evaluaciones comparativas independientes;
  2. Análisis de las políticas, y la revisión de cómo pasar de las intenciones a las regulaciones y legislación con fondos para sufragar el costo de la gestión de un destino sustentable;
  3. Un esfuerzo global para garantizar que el turismo apoye las áreas protegidas; y
  4. Soluciones público-privadas para asegurar que el desarrollo del turismo no sature los sistemas locales de agua, residuos y aguas residuales que actualmente no se encuentran en posición de soportar el crecimiento mundial del turismo.

El turismo sustentable es un campo muy diverso, ¿qué área considera que es la más importante para centrarse en este momento?

Infraestructura sustentable, basada en mi trabajo estudiantil en Harvard.

Tendremos una crisis en nuestras manos si no hay un reconocimiento nacional de que se requiere un tratamiento sustentable de residuos de agua, energía y gestión de residuos sólidos para dar cabida a la próxima generación de desarrollo turístico.

La provisión de agua potable para los hoteles es a menudo un conflicto con el uso local, y esta situación promete agravarse con el cambio climático y el crecimiento demográfico.

La planificación del turismo puede tomar todas estas cuestiones en cuenta e incorporar soluciones para el turismo y la economía local, es una gran oportunidad.

¿Dónde están las principales oportunidades?

El hecho de que la economía del turismo esté creciendo y sea rentable es una enorme oportunidad. Si la economía del turismo estuviera disminuyendo y las corporaciones no fueran rentables, no habría ninguna posibilidad de implementar mejores sistemas.

Ahora hay mucho en juego. El reconocimiento del crecimiento del turismo en las economías emergentes y la naturaleza esencial del turismo para el desarrollo económico sólo está empezando a surgir en las políticas gubernamentales .

La gente local puede tener acceso a una mejor calidad de vida a través del turismo, ya hemos demostrado esto con nuestro trabajo con el ecoturismo, pero las políticas estratégicas para que esto suceda a gran escala deben estar sobre la mesa y pronto.

¿En qué regiones del mundo ve mayor interés en la sustentabilidad turística?

Europa, donde existen políticas gubernamentales más fuertes y la cooperación de la EE.UU sobre la gestión del turismo en toda la región.

Megan Epler Wood Sierra Leone

¿Qué papel juega el emprendedor en el negocio del turismo o destinos para poner en práctica la sustentabilidad con éxito?

El espíritu empresarial es en el corazón de cómo el turismo sustentable puede beneficiar a las personas locales. Las mujeres son un benefactor increíblemente importante.

Las mujeres en el turismo generalmente ganan alrededor del 80% del salario de un hombre. A pesar de estas desventajas, ha habido un amplio aumento en la participación de las mujeres en la industria del turismo en todo el mundo. Las mujeres quieren estos trabajos y quieren entrar en el mundo laboral.

A pesar de los muchos obstáculos a que se enfrentan, el turismo ofrece una mejor oportunidad que muchas industrias para avanzar. En África subsahariana, las mujeres tienen un 10% más de probabilidades de ser el “jefe” en las operaciones de alimentos y bebidas que en otras industrias.

Ayudar a hombres y mujeres a desarrollar negocios que se conecten con cadenas de suministros regionales y mundiales es el medio más eficaz de asegurar el bienestar local.

Estamos observando una gran cantidad de movimiento y fusiones dentro del turismo sustentable y el ecoturismo – ¿Considera que esto es una señal de que la sustentabilidad va a gran escala?

Mi más profunda preocupación en realidad es la fractura de nuestro campo, las muchas definiciones y enfoques que son tan similares. Necesitamos tanta cooperación como sea posible.

¿Qué parte de 1) la cadena de valor del turismo y 2) la unidad operativa en un hotel es la más difícil en términos de sostenibilidad?

¡Alimentos! Puede que no sea un reto tan grande como todo eso, pero es muy importante. No se ha realizado el suficiente trabajo sobre la forma de mejorar las cadenas de suministro globales para ofrecer a los departamentos de alimentos y bebidas de los hoteles más fuentes de comida saludable cultivada localmente. Esperamos trabajar esto mucho más en Harvard.

En la Fundación Planeterra usted trabajó en la apertura del mercado para las pequeñas empresas de turismo comunitario en América Latina, y en cómo conectarlos con los operadores turísticos como G Adventures. ¿Por qué es un problema y cuáles son los desafíos exactamente?

Ha habido una falta de apoyo de la comunidad mundial de donantes para conectar de manera exitosa a los operadores turísticos con las empresas locales. Mientras estuve en Planeterra, fuimos capaces de ayudar la IDB a entender que conectar a operadores turísticos con empresas locales es la clave del éxito para las empresas locales. Han logrado ser muy exitosos con este enfoque.

¿Cuál sería su consejo para nuevos profesionales y académicos de turismo sustentable?

Primero que nada, que comprendan los negocios y especialmente el negocio de cadenas de suministros! Recomiendo tomar clases que revisen los modelos de negocio del turismo y los enfoques de rentabilidad, márgenes y todos los aspectos de las operaciones comerciales dentro del sector del turismo que les interese. Luego, en segundo lugar, estudiar la forma de gestionar la parte de desarrollo ambiental, social y económico.

Gracias, Megan.

Conecta con Megan Epler Wood en LinkedIn.

Traducido por Carla Gamboa.


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Entrevista con Megan Epler Wood, Gran Maestra de Turismo Sustentable
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