Richard Butler entrevista

Para poder ver el crecimiento real del turismo sustentable, a veces tenemos que ver con ojos críticos. En esta entrevista, Richard Butler, profesor Emérito de turismo de la Universidad de Strathclyde en Glasgow, analiza críticamente la realidad de la sustentabilidad y la educación en la industria del turismo.

Con casi 20 años de experiencia en el campo, infinidad de publicaciones de libros, informes y artículos, Richard Butler arroja una dura pero verdadera mirada a las debilidades que la industria enfrenta en su camino hacia la sustentabilidad. Para avanzar con éxito, es importante quitarse los lentes de color rosa. Por esta razón esta es una entrevista que no se debe perder.

Aprende sobre:

  • Los cuatro temas y tendencias más importantes que afectan hoy a la industria del turismo sustentable;
  • Cómo se ha debilitado el término “turismo sustentable” al ser utilizado de forma masiva;
  • Los desafíos que enfrentan los destinos para ser exitosos en sus intentos por ser sustentables;
  • Por qué podría ser que la educación no esté preparando a la próxima generación de líderes de sustentabilidad tan bien como debiera;
  • La amenaza que los turistas no sustentables representa para las empresas de turismo sustentable;
  • Por qué el transporte puede ser el mayor desafío para lograr un auténtico desarrollo sustentable en la industria del turismo.

Richard, su formación académica es en geografía. ¿Cómo fue que sus estudios en este campo le condujeron eventualmente a dedicar su vida profesional al turismo y la sustentabilidad?

La geografía trata sobre el mundo, de cómo los seres humanos se relacionan y afectan el medio ambiente natural y su respuesta. Nos preocupamos por patrones espaciales y distribuciones. Un buen resumen sería “Por lo que está y en donde”. Es muy lógico, por lo tanto, los geógrafos interesados en cómo se desarrolla el turismo, lo que significa para la gente y los lugares, y cuáles son los patrones podrían significar el futuro.

Así pues, estamos interesados en cómo se desarrollan los sistemas de transporte, la manera en que la gente es cada vez más móvil y el significado de movilidad en el contexto del turismo. Por ejemplo, por qué la gente va a ciertos lugares, qué características físicas son atractivas para la gente, y qué se debe hacer para protegerlos.

En su opinión, ¿cómo ha cambiado el concepto de turismo sustentable a lo largo de los años?

El concepto tiene menos sentido hoy que cuando se discutió por primera vez en 1987. Ahora abarca una amplia lista de temas, intereses, métodos e ideologías; es prácticamente inútil en un sentido real. Se ha convertido en un sustituto de la acción, un término que abarca todo para cualquier cosa, incluso la más mínima sombra de área verde, independientemente de si realmente es o no sustentable. Ha dado lugar a demasiados lugares, instalaciones y servicios que alegan ser sustentables cuando están lejos de serlo.

Nada que requiera que la mayoría de sus visitantes vuelen o viajen largas distancias debería pretender ser sustentable. Hemos ninguneado el término tratando de obtener todos los beneficios sin pagar ningún costo de lo que es verdaderamente sustentable. Como el “ecoturismo”, que es un término utilizado para nada y para todo.

Ha publicado 17 libros sobre turismo y cientos de artículos en revistas profesionales. ¿Qué temas, problemas o tendencias encuentra más interesantes y relevantes para el actual panorama de la sustentabilidad en el sector turístico?

  • En primer lugar, y por encima de todo, el cambio: cambios en los patrones, en los impactos, en los gustos, en los números.
  • En segundo lugar, las relaciones entre el medio natural y el desarrollo humano y el uso de zonas y métodos de mitigación de efectos indeseables del turismo y en el turismo.
  • En tercer lugar, los vínculos entre el poder, la política, la paz, la guerra y el turismo; demasiado turismo está relacionado con la herencia de los conflictos.  Por tierra, religión, recursos y creencias, pero prestamos poca atención a estos vínculos.
  • Cuarto, las zonas remotas y el turismo, particularmente en el contexto de las islas y las cuestiones relacionadas con el desarrollo (no solamente del turismo) en las personas y sus entornos.

Una de sus áreas de especialización es la gestión de destinos. En su opinión, ¿cuáles son los retos principales que enfrentan los destinos para poder aplicar una estrategia exitosa de turismo sustentable?

El problema insoluble de números crecientes, los impactos de tal crecimiento, junto con la negativa de la industria y los gobiernos de reconocer que son un problema, que deben ser enfrentados y, en algunos casos, limitados.

Las recientes protestas en lugares como Venecia demuestran claramente que los habitantes de esos lugares están muy conscientes de los problemas del exceso de números, pero ningún organismo está dispuesto a reducirlos o incluso, a detener el aumento.

Aunado a esto, está la falta de un pensamiento y planificación conjunta. Así por ejemplo, un servicio aéreo puede empezar a volar a un nuevo destino antes de que se lleve a cabo cualquier planificación de turismo en ese lugar. Como resultado, el turismo se eleva y se lleva a cabo el desarrollo sin planificación ni control.

Usted es profesor emérito de turismo en la Universidad de Strathclyde en Glasgow. ¿Puede hablarnos un poco sobre el programa de turismo en Strathclyde? ¿Cómo aborda la sustentabilidad, y cómo ha evolucionado a lo largo de los años?

Se rechazó el programa de turismo en Strathclyde porque no encajaba en el formato deseado de la escuela de negocios y no coincide con los requisitos de evaluación de investigación de hace unos 6-8 años. Como resultado, el programa de doctorado se ha cancelado, el programa de maestría se ha cancelado, la mayoría del personal de turismo y hospitalidad se ha ido, y solamente se cuenta con un programa conjunto de pregrado en turismo, hostelería y negocios.

El cierre de la escuela del hotel escocés marcó un día gris en la investigación turística en Escocia, en un momento en que el gobierno estaba discutiendo la importancia del turismo en la economía escocesa. Este es otro ejemplo de la brecha que existe entre las declaraciones y las acciones del gobierno, la miopía de la universidad, y la poca conciencia en los programas conjuntos respetados internacionalmente.

¿Qué ha aprendido de la enseñanza a la próxima generación de profesionales del turismo?

Lamentablemente que la mayoría de ellos cuenta con un conocimiento limitado en cualquier disciplina tradicional. Lamento que se pueda cumplir con los programas de la universidad hasta el nivel de doctorado tomando unicamente módulos y programas de turismo, adquiriendo así pocos conocimientos conceptuales profundos sobre otros temas.

Yo no veo el turismo como una disciplina, lo veo como un fascinante tema de estudio. Uno que merece un alto nivel intelectual de estudio e investigación de la máxima integridad, pero no algo que se obtiene en una licenciatura.

¿Usted considera que la información y los conocimientos adquiridos en el mundo académico están llegando a las personas involucradas en la parte operativa de la industria del turismo? ¿Cómo podemos reducir la brecha entre la investigación del turismo sustentable y su aplicación práctica?

No realmente, pero muchos de los que enseñamos turismo no hemos tenido ninguna experiencia en la parte operativa de la industria. El turismo es mucho más que simplemente el negocio del turismo, y en ninguna parte es esto más evidente que en los aspectos del turismo sustentable.

Sin embargo, dudo mucho que la industria del turismo (o cualquier otra industria) es o pueda ser seria o comprometida con el desarrollo sustentable mientras esté orientada al crecimiento, motivada por el lucro, y miope con respecto a la planificación y al desarrollo. Esto no pretende ser una crítica injusta, la industria debe centrarse en sus objetivos y necesidades, incluyendo todas las industrias que buscan un retorno de inversión y quieren mantener a los propietarios/accionistas contentos. Pero ejecutar una operación que es autosuficiente en términos de operación y quizás de construcción, mano de obra y suministros, no hace esa operación sustentable si las personas viajan miles de millas para llegar.

Las personas no logran entender la diferencia entre el desarrollo y operación sustentable (a menudo llevados a cabo de forma brillante), y los turistas no sustentables que se suman a la ecuación, haciéndola así, no sustentable en un sentido global.

¿Qué cambios ve usted para la industria del turismo en la próxima década con respecto a la sustentabilidad?

No mucho, más ruido, publicidad y premios, y muy poco en términos de hacer turismo como un todo más sustentable.

Francamente, el turismo sustentable es imposible, deberíamos centrarnos en tener operaciones más sustentables y reconocer que el turismo es una industria que en lo profundo, es imposible hacer sustentable.

Tendríamos que detener los viajes de largo recorrido, lo que sería un desastre para muchos países y regiones en desarrollo, y también limitar drásticamente las opciones para los turistas. Ambas opciones son indeseables por muchas razones, especialmente por la reducción de la pobreza. No todo puede ser sustentable.

¿Cualquier otra cosa que quiera mencionar?

A pesar de todos los comentarios anteriores apoyo firmemente el concepto de sustentabilidad y considero que puede ser aplicado en algunas áreas del turismo; no muchas, pero algunas. No hacemos ningún bien al concepto pretendiendo que puede aplicarse en cada situación, en cada lugar, para todo tipo de turismo. Irónicamente, podríamos acercarnos a la sustentabilidad reduciendo muchas de las formas del turismo de nicho que tiene grandes problemas de emisión de carbono, e impulsando el turismo en masa, que, por cápita, es a menudo más sustentable que el ecoturismo.

Muchas gracias, Richard.


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Richard Butler sobre Sustentabilidad y Educación Turística
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